Les origines du Triathlon

Triathlon : la génèse

 

Sous la Grèce antique lors des jeux Olympiques en 708 avant JC, les athlètes s'affrontent sur une épreuve combinée « le Pentathle ». Il faut attendre le début du 20e siècle pour voir apparaître à nouveau une épreuve combinée aux JO; le décathlon : quatre courses, trois sauts et trois lancers en 1904 aux Jeux de St Louis. Le pentathlon moderne apparaît aux Jeux de Stockholm en 1912, il combine le tir au pistolet, la natation, le cross country, l'escrime, l'équitation.

 

Parallèlement existe en France, au début du XXe siècle (vers 1920), ce qui peut être considéré comme les premières compétitions de triathlon. En effet sur les bords de Marne à Joinville-le-Pont, en banlieue parisienne, « les Trois Sports », c'est le nom de ces épreuves, ont lieu les dimanches d'été. La natation est souvent remplacée par le canotage. La convivialité et l'esprit sportif font de ces épreuves un rendez-vous des amateurs d'efforts combinés. Au début des années 1940 apparaît à Poissy toujours en banlieue parisienne, des triathlons appelés « Course des Débrouillards » puis « Course des touche à tout ». Le manque d'ambition, malgré la bonne humeur, entraîne la disparition de ces épreuves.

 

En 1934, la course des trois sports est à la Rochelle le moment le plus insolite de l'année. Il s'agit de traverser le chenal à la nage soit environ 200 mètres, de parcourir dix kilomètres à bicyclette, du port de la Rochelle au parc de Laleu, quartier situé plus au nord, et enfin d'avaler trois tours de piste, soit 1 200 mètres sur le stade André-Barbeau.

 

Il faudra attendre mai 1975 pour voir réapparaître aux USA le premier triathlon moderne à Fiesta Island près de San Diego en Californie. Sur une distance de 800 mètres en natation, 8 km à vélo et 8 km en course à pied s'affrontent des californiens adeptes d'une culture basée sur le multisport et le fitness.

 

Mais le grand Big Bang du triathlon viendra d'Hawaii. En 1977 dans le bar « Le Primo » à Honolulu, John Collins, Capitaine de Vaisseau Vétéran de l'US Navy, lance un défi aux cadets de la Marine qui viennent de battre son équipe de Vétérans dans un relais, l'Oahu Perimeter Relay Race. Il leur propose d'enchaîner 3 épreuves parmi les plus dures d'Hawaii : la Waikiki Rough Water Swim (3,9 km de natation), l'Around Oahu Bike Race (179 km de vélo), le Marathon d'Honolulu (42,195 km de course à pied).

 

Le 18 février 1978, 15 candidats s'élancent dans cette folle aventure pour le titre « Ironman » (homme de fer). Le premier à franchir la ligne d'arrivée fut Gordon Haller en 11 h 46 min 58 s. Ils seront 12 à terminer l'épreuve. Le triathlon a construit sa légende.

 

Franchissant l'Atlantique, cette discipline révolutionnaire conquiert l'Europe du Nord (Pays Bas, Belgique, Allemagne de l'Ouest) en 1981. Cette vague sportive s'étend à la France, plus précisément par la Côte d'Azur avec Nice en 1982. Les images « chocs » produites par Antenne 2 révèlent ce sport au grand public. Certains inconditionnels des activités traditionnelles crient « aux fous », mais ces sportifs vont créer de nouveaux adeptes.

 

Le triathlon rompt avec les habitudes, l'enchaînement de ses trois composantes va à l'encontre de toute logique physiologique. En fait, il sort des sentiers « battus » que sont les stades et les piscines et porte un label qui peut paraître mythique : « made in U.S.A. ». C'est ainsi que chaque année se déroulent à Hawaii les championnats du monde Ironman qui regroupent 1 800 compétiteurs, agés de 18 à 80 ans originaires de plus de 50 pays. Chaque année ce sont plus de 50 000 athlètes qui tentent de se qualifier. Le record de l'épreuve est détenu chez les hommes par le Belge, Luc Van Lierde en 8 h 4 mn 8 s en 1996, et chez les femmes par Paula Newby-Fraser, 8 h 55 mn 28 s en 1992. Le record absolu sur une course Ironman est détenu par Luc Van Lierde en 7 h 50 mn 27 s.

 

Et le triathlon est devenu Sport Olympique en 2000 à Sydney.